Le photographe canadien Edward Burtynsky, âgé de 61 ans, est connu pour ses séries spectaculaires et atypiques de paysages urbains et naturels. Cependant tous ces paysages sont les témoins de l’impact de l’activité humaine, qui exploite et pille sans vergogne chaque parcelle possible de notre Terre afin de combler la voracité de notre consommation. Ils sont aujourd'hui recueillis dans le livre Éléments essentiels.

L’ouvrage Éléments essentiels paru en ce début d’hiver aux éditions Xavier Barral est la première rétrospective en français consacrée à Edward Burtynsky, et une sorte de complément à la longue lignée d’ouvrages déjà existants.

Livre Éléments essentiels, par Edward Burtynsky, éditions Xavier Barral, couvertureÉléments essentiels d’Edward Burtynsky / Editions Xavier Barral.

De ces trois décennies de voyages, Edward Burtynsky revient sans cesse chargé d’images où son œil a capté les dysfonctionnements avec lesquels nous interagissons avec notre environnement. L’eau comme source menacée, l’industrie pétrolière, l’exploitation minière, la démolition de navires... de la première série Early Landscapes en 1989 à Water en 2013, le paradoxe des photographies de Burtynsky est ce témoignage plutôt pessimiste mixé à une vision des plus graphiques.

Livre Éléments essentiels, par Edward Burtynsky, éditions Xavier Barral, extrait

À l’instar de certains autres photographes comme Andreas Gursky, Richard Misrach ou bien encore Toshio Shibata pour ne citer qu’eux, Burtynsky magnifie ces désolations terrestres. Composition abstraite, cadrage serré, compression de l’espace, ambigüité d’échelle, on pense à l’expressionnisme abstrait. L’usage quasi systématique d’un grand format Hasselblad fait que ces paysages à grande échelle nous plongent dans des descriptions de lieux d’une extrême précision.

Livre Éléments essentiels, par Edward Burtynsky, éditions Xavier Barral, extrait

Servies par un format à l’italienne et une mise en page plutôt classique, les 140 photographies pleine page — à volets pour certaines — se lisent par paire de visuels présentant des similarités ou des différences formelles, même si cela peut nuire au premier abord à la cohérence. Cependant, chacune des séries effectuées par Burtynsky a fait l'objet d'un ouvrage est édité chez Steidl (dont Water que nous avions chroniqué en 2013) ; cette approche peut donc permettre une autre lecture de ce vaste travail photographique.

Comme il est dit dans la préface, "l’huile et l’eau ne se mélangent jamais, ici rien n’est moins sûr."

Mon travail n’incrimine rien, ni personne. J’exprime simplement un point de vue humaniste (...) c’est nous qui faisons cela, en voici la preuve.

Edward Burtynsky

Éléments essentiels est une belle anthologie constituée, pensée et préfacée par le curateur et ancien directeur du musée de l’Élysée de Lausanne, William E. Ewing. L'ouvrage comprend des images emblématiques, mais aussi pour moitié des inédites. Des moments contemplatifs qui donnent à réfléchir sur notre responsabilité tout en absorbant notre regard.

Livre Éléments essentiels, par Edward Burtynsky, éditions Xavier Barral, extrait

Des photographies d’intérêt commun à tout citoyen de ce monde, que l’on soit homme d’État, chef d’entreprise ou simple citoyen. Un ouvrage nécessaire qui donne à voir comme rarement nous en avons l’occasion l’ampleur et la "photogénie" du désastre dans l’exploration des dilemmes de l’économie mondiale.

Qu’allons-nous faire maintenant de notre regard éveillé et terriblement préparé ?

Joshua Schuster

Éléments essentiels
Edward Burtynsky
William E. Ewing, Joshua Schuster et extraits d’articles
Editions Xavier Barral, 2016
9782365111041
55 €
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