La prestigieuse maison d'édition Phaidon a eu la bonne idée de publier la première rétrospective de l'artiste visuel JR : L'Art peut-il changer le monde ? Y sont rassemblés en une somme de 296 pages tous les projets que JR a montés à ce jour, depuis ses débuts dans le RER aux immenses images collées sur les immeubles de Los Angeles.

JR, L'art peut-il changer le monde ? éd. Phaidon, couverture

JR, c'est un peu notre Banksy à nous, de notre côté de la Manche. Le jeune homme se fait connaître à 13 ans en 1996 en graffant sur les murs de Paris ou de Montfermeil, dans la banlieue parisienne où il est né. Quatre ans plus tard, par un heureux hasard dont on se demande toujours s'il existe ou pas, JR trouve un appareil photo oublié sur le quai du RER à Charles-de-Gaulle-Étoile. Il change ainsi de média et commence une série de photos en noir & blanc de ses amis en train de graffer. Ce sera la matière de la première exposition sauvage mais permanente sur les murs ou les couloirs du RER, appelée Expo 2 Rue. Nous sommes en 2001.

Photo JR, L'art peut-il changer le monde ? éd. Phaidon
Elmar, Flatiron Plaza, New York, 2015. © JR-ART.net

2005, toujours à Montfermeil. Deux adolescents meurent électrocutés dans un transformateur EDF en voulant échapper à la police. S'ensuivent de violentes émeutes qui feront les choux gras des chaînes d'information continue et de la presse. JR voit qu'une de ses images placardées sur les murs de la cité apparaît en fond dans les reportages télévisés. Il reviendra dans ce lieu de confrontation avec Portrait d'une génération, son premier grand projet de collage datant de 2004.

Désormais, JR mêle art et engagement. Ses projets deviennent porteurs de message : il met les plus vulnérables au cœur de ses actions. Il ne se contente pas de les mettre au premier plan ; il demande leur pleine et entière participation, en les faisant poser devant son objectif bien sûr, mais aussi aider au collage de la ou des bâche(s) imprimée(s). Ce faisant, il permet à des habitants de quartiers, des femmes, des vieux, des peuples divisés, de prendre la parole, s'exprimer, s'exposer, de parler d'eux.

Photo JR, L'art peut-il changer le monde ? éd. Phaidon
Projet Women are Heroes : un train qui passe, Kibera, Kenya, 2009. © JR-ART.net

Et c'est cette implication qui rend son geste artistique remarquable. Cela prend la forme de portraits géants et hilares de coiffeurs israéliens et palestiniens, de rabbins, de prêtres et d'imams, dont la juxtaposition souligne proximité plus les différences dogmatiques. Il plaque les yeux d'une femme sur des containers de cargos traversant les océans, ou d'enfants sur les toits des favelas, ou encore la silhouette d'un immigrant fraîchement débarqué à l'aplomb du Flatiron, à New York.

Photo JR, L'art peut-il changer le monde ? éd. Phaidon
Projet Face 2 Face : mur de séparation, côté palestinien, Bethléem, 2007 © JR-ART.net

Ces œuvres s'appuient sur l'humour et l'économie de moyens. Nous sommes au nadir de ce que l'on trouve dans les galeries des capitales européennes de la culture. Le papier est un papier d'affiche, la qualité d'impression ne prime pas l'intention de l'artiste. Des pelleteuses peuvent griffer les images et leur faire perdre de leur intégrité, cela n'a pas beaucoup d'importance. Ce qui compte, c'est le geste.

Soulignons enfin que loin du sérieux de bon aloi de ceux qui posent, JR les préfère grimaçants, ou déformés par un objectif fisheye. Cela insuffle à l'image un humour dévastateur.

Photo JR, L'art peut-il changer le monde ? éd. Phaidon
Projet Ballet : The Eye of New York City Ballet, photographie en trompe-l’œil de quatre-vingt-un danseurs sur papier, 2014. © JR-ART.net

Le livre L'Art peut-il changer le monde ? se garde bien de répondre binairement à la question. Mais JR fait partie de ces artistes qui utilisent leurs médias d'expression pour ménager des interludes de paix dans les conflits, réconcilier le passé avec le présent ou renverser les convenances pour mieux les dénoncer. Phaidon rend hommage à son engagement avec ce livre à la facture impeccable.
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JR : L'Art peut-il changer le monde ?
Phaidon
Septembre 2015
Relié, 290 x 250 mm, 304 p
300 illustrations couleur, 200 noir et blanc
ISBN-13: 0000000000000
ISBN-10: 0714870722
49,95 €

> Présentation et commande sur le site de Phaidon
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