La taille d'un capteur numérique est une donnée essentielle pour caractériser la qualité d'une image ainsi que les performances d'un appareil photo. Les dimensions permettent en effet de connaître l'agrandissement d'une image, la densité de pixels, la taille des photodiodes... Pourtant parfois bien difficile à connaître et notamment pour les compacts numériques qui arborent fièrement des fiches techniques pour le moins incompréhensibles. 

Ainsi, pour les compacts, les constructeurs n'ont rien trouvé de mieux que d'exprimer la taille des capteurs en fraction de pouce (unité de longueur anglaise, le inch, qui correspond à 2,54 cm). Cette convention de noter les dimensions en fraction de pouce vient des anciens tubes de prise de vue d'un pouce de diamètre dont la diagonale de la zone sensible était de 16 mm. Pour compliquer les choses, le diamètre du cercle indiqué ne correspond pas à la diagonale du capteur, mais celui d'un cercle dans lequel il peut s'inscrire. Bref, il est pratiquement impossible de déterminer les dimensions d'un capteur à partir de ses données. Il faut donc utiliser les focales réelles et équivalentes 24x36 pour déterminer la taille des capteurs.

Au niveau marketing, le stratagème fonctionne : il est en effet plus facile de vendre quelques centaines d'euros un capteur 1/2,3" plus qu'un morceau de silicium de 6 x 5 mm.

Taille capteur olympus  Mju 850 SW
Un capteur 1/2,35" d'un Olympus Mju 850SW
 
Pour les capteurs de reflex (ou de certains capteurs de compacts à objectifs interchangeables), la dénomination semble un peu plus simple, en apparence. Les constructeurs parlent de format APS en relation avec le format APS argentique qui mesurait 25,1 x 16,7 mm dans la version classique (APS-C). Toutefois, là aussi, il existe des approximations, puisque le capteur APS-C est généralement plus petit que son homologue argentique. Pour corser un peu le choses, Canon propose également un capteur APS plus grand et baptisé APS-H (27,9 x 18,6 mm) qui reste dans un format 3:2 alors que le format APS-H argentique était plus large et au format 16:9.
Pour mémoire, le format APS argentique pouvait revêtir 3 formats : 3:2 (APS-C), 16:9 (APS-H) et panoramique (3:1).

illustration de la taille de différents capteurs

Enfin, on parle de plein format en relation avec le 24x36 mm argentique. Pour une fois, les capteurs sont très proches du format originel. 

Tableau récapitulatif de quelques dimensions des capteurs passés ou actuels.

Format Dimensions (mm)   Conversion 24x36
  largeur hauteur diagonale  
1/2,5" 5,76 4,29 7,18 6,02
1/2,35" 5,80 4,27 7,20 6,01
1/2,3" 6,16 4,62 7,70 5,62
1/2" 6,40 4,80 8,00 5,41
1/1,8" 7,18 5,32 8,93 4,84
1/1,7" 7,60 5,70 9,50 4,55
1/1,6" 8,00 6,00 10,00 4,33
2/3" 8,80 6,60 11,00 3,93
1" 13,2 8,8 15,86 2,73
1,5" 18,7 14 23,36 1,85
4/3" 17,30 13,00 21,64 2,00
APS-C Sigma DP1 20,70 13,80 24,88 1,74
APS-C Canon 22,30 14,90 26,82 1,61
APS-C Sony, Pentax, Nikon 23,70 15,70 28,43 1,52
APS-C Sigma SD1 24,00 16,00 28,84 1,50
APS-H Canon 27,90 18,60 33,53 1,29
24x36 36,00 24,00 43,27 1,00
Leica S2 45,00 30,00 54,08 0,80
Pentax 645D 44,00 33,00 55,00 0,79
Leaf Aptus II-12 53,70 40,30 67,14 0,64


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