Les constructeurs de smartphones rivalisent aujourd'hui d'inventivité pour trouver des stratégies de communication mettant la photographie à l'honneur, et s'il n'en a pas toujours été de même, les terminaux mobiles sont rapidement apparus comme les réceptacles idéaux des appareils photo miniatures qu'a vu naître ce début de 21eme siècle. La relativement courte histoire de la photographie sur smartphone est ainsi parsemée de nombreuses avancées technologiques et autres tentatives aux succès extrêmement variés.

Panasonic DMC-CM1
Panasonic DMC-CM1.

Des prémices de la photographie mobile à la récente mode des doubles modules photo, nous avons sélectionné quelques terminaux hors du commun dont les caractéristiques techniques ont étonné à leur sortie pour leur décalage avec les normes du marché.

Les précurseurs : Samsung SGH V200 & Sharp J-SH04

Samsung SGH V200 et Sharp J-SH04

Une certaine confusion règne lorsqu'il s'agit de déterminer avec précision quel est le premier téléphone portable — à l'époque, nous somme encore loin de l'appellation "smartphone" — à intégrer un appareil photo. Samsung SGH V200 et Sharp J-SH04 furent quoiqu'il en soit tous deux commercialisés en 2000.

Le téléphone de Samsung disposait d'un écran TFT LCD de 1,5 pouces (3,8 cm) et d'un appareil photo au capteur de 0,35 Mpx. La capacité de stockage allouée à la photo permettait de capturer 20 images, seuil après lequel il était nécessaire de transférer celles-ci sur un ordinateur.

Le Sharp J-SH04 bénéficiait quant à lui d'un écran capable d'afficher 256 couleurs et d'un module photo dont le capteur atteignait une définition de 0,11 Mpx. Le J-SH04 permettait de plus d'envoyer les images capturées aux autres détenteurs du téléphone, sans qu'aucune connexion filaire ne soit nécessaire. Le succès commercial ne fut malheureusement pas au rendez-vous et la vente de ce terminal ne dépassa pas les frontières du Japon.

Entre innocence et clairvoyance, un article de la BBC News présentant le téléphone regorge de commentaires édifiants quant aux avis que pouvait porter les internautes de l'époque sur un tel objet :

Un téléphone mobile permettant de capturer des photos est une bien curieuse invention. Cela pourrait cependant s'avérer pratique dans le cadre d'une enquête ou d'une mission d'infiltration. S'il était un peu mieux camouflé, qui pourrait se douter qu'un téléphone renferme un appareil photo ? Johanna, lectrice de BBC News

C'est un choix stratégique évident. Tous les gadgets portables tels que les téléphones, les appareils photos et les ordinateurs de poches sont destinés à être réunis en un seul et même objet. Julian Ilett, lectrice de BBC News

Un capteur haute définition : Nokia 808 PureView

Nokia 808 PureView

Faisons un bond d'une bonne dizaine d'années pour atterrir en 2012 ; alors que Nokia est déjà en perte de vitesse, l'entreprise finlandaise lance le 808 PureView, un smartphone doté d'un capteur rétroéclairé de 1/1,2 pouce, à la définition de 41 Mpx et accompagné du optique signée Carl Zeiss. Ce terminal dispose de plus d'options de prise de vue qui n'ont pas à rougir face aux standards actuels du marché : correction de l'exposition, choix de la sensibilité (de 50 à 1 600 ISO) et de la balance des blancs, option bracketing, retardateur, intervallomètre, filtre de densité neutre et vidéo Full HD à 30 ips.

Une question désormais sempiternelle refait alors surface : le module photo d'un smartphone peut-il se substituer à un véritable appareil photo ? Focus Numérique se penchait alors sur la question à l'occasion d'une audacieuse comparaison avec un Nikon D3200 doté d'un capteur APS-C de 24 Mpx et accompagné du 18-55 mm vendu en kit. Le verdict est élogieux, tant la restitution des détails s'avère comparable à ce que l'on peut tirer d'un reflex d'entrée de gamme de l'époque.

Au final, ce smartphone est réellement un OVNI photographique. À l'heure actuelle, aucun autre téléphone ne lui arrive à la cheville en terme de qualité d'image. (...) Bien entendu, les points négatifs de ce smartphone sont la taille, le poids, la protubérance du bloc photo à l'arrière et la qualité de l'écran. (...) Quoi qu'il en soit, ce smartphone est notre référence photo mobile. Renaud Labracherie, rédacteur en chef de Focus Numérique

Malgré la sortie d'un successeur (le très bon Nokia Lumia 1020) en 2013, le succès commercial n'est toujours pas au rendez-vous et la société finlandaise pionnière de l'ère mobile se voit rachetée par Microsoft la même année. La firme américaine sortira par la suite des terminaux haut de gamme relativement intéressants d'un point de vue photographique mais bien moins audacieux que leurs prédécesseurs.

Un zoom optique : Samsung Galaxy S4 Zoom

Samsung Galaxy S4 Zoom

Avec l'annonce du Galaxy S4 Zoom en 2013, Samsung tente de résoudre un problème qui, 3 ans plus tard, est toujours d'actualité : comment apporter la polyvalence d'un zoom optique aux utilisateurs de smartphones ? La réponse du constructeur coréen réside dans une itération du Samsung Galaxy S4 équipée d'un zoom 24-240 mm (équivalent 24x36) f/3,1-6,3 à l'embonpoint relativement conséquent. Dans les entrailles de la bête, on trouve de plus un capteur BSI CMOS rétroéclairé disposant d'une taille de 1/2,33 pouce et d'une définition de 16 Mpx.

Si cette deuxième tentative d'équiper un smartphone d'un zoom optique — la première fut portée portée par Nokia en 2016 avec le N93 — s'avère judicieuse et procure des résultats corrects pour l'époque, le Galaxy S4 Zoom souffre d'une ergonomie (physique et logicielle) largement perfectible. On devine ainsi une hybridation entre smartphone et appareil photo qui n'en est qu'à ses balbutiements.

En résumé : le S4Z propose une qualité d'image qui correspond à ce que nous sommes en droit d'attendre d'un APN compact basique pourvu d'un capteur 1/2,3" en 2013. Ni plus ni moins. Donc, du point de vue du smartphone, il s'agit d'un grand progrès, mais, d'un strict point de vue photographique, les "vrais" APN ont encore un cran d'avance. Mais pour combien de temps ? Bruno Labarbère, chef de rubrique photo Les Numériques

Bien entendu, les tentatives d'intégration d'un zoom optique à un smartphone ne se sont pas arrêtés là : Samsung présentait ainsi le Galaxy K Zoom l'année suivante tandis qu'Asus commercialise le Zenfone Zoom depuis cette année. Bien qu'ils présentent de bonnes idées sur le papier, ces smartphones ne rencontrent cependant pas le même succès critique et commercial que leurs concurrents haut de gamme à focale fixe.

Un grand capteur : Panasonic DMC-CM1

Panasonic DMC-CM1

C'est à la photokina 2014 qu'apparaît pour la première fois le Panasonic DMC-CM1, présenté alors comme le rejeton hybride d'un appareil compact et d'un smartphone. La firme japonaise va d'ailleurs jusqu'à avancer que le CM1 n'est pas un smartphone équipé d'un appareil photo, mais l'inverse. L'appareil s'équipe ainsi d'un capteur 1 pouce d'une définition de 20 Mpx, et d'une optique estampillé Leica DC Elmarit ouvrant à f/2,8. Les résultats de nos tests en laboratoire sont sans appel :

Bien entendu, avec un capteur de cette taille (1 pouce) embarqué dans un smartphone, il n'est pas étonnant que le CM1 pulvérise tous les autres photophones au niveau du bruit dans les hautes sensibilités ISO. La qualité d'image est proche de la perfection jusqu'à 800 ISO et tout à fait correcte jusqu'à 1 600, voir 3 200 ISO. Au-delà, la qualité des détails baisse de manière importante pour se transformer en bouillie à 12 800 ISO. Arthur Azoulay, rédacteur en chef adjoint de Focus Numérique

Notez qu'aucun des smartphones testés au cours de l'année 2016 ne peut se targuer de telles performances. Quelques problèmes subsistent cependant : si le CM1 est un bon appareil photo, il est également un smartphone extrêmement onéreux procurant une expérience utilisateur décevante en tant que tel.

L'équilibre parfait n'est donc pas trouvé et les probabilités d'une réussite commerciale auprès du grand public semblent bien minces... À tel point que, avec des points de vente sporadiques, la firme japonaise s'est montrée extrêmement frileuse vis à vis de la distribution de l'étonnante créature qu'elle a mis au monde.

Les doubles modules photo : LG G5, Huawei P9 & iPhone 7 Plus




Si l'utilisation d'un double module photo date quelque peu (le HTC One M8 et le Honor 6+ faisaient figures de précurseurs), les smartphones haut de gamme de l'année 2016 ont véritablement consacré ce système photographique. LG G5, Huawei P9 et iPhone 7 Plus proposent en réalité trois technologies différentes, chacune permettant l'utilisation distincte de l'un ou l'autre des modules photos dorsaux.

En plus d'un module grand-angle classique, le G5 propose ainsi un module très grand-angle, le P9 bénéficie quant à lui d'un module dédié au noir et blanc, tandis que le 7 Plus s'arme d'une focale normale dédiée au portrait. Ces choix originaux sont en réalité en lien direct avec les problématiques rencontrées par les smartphones photo de précédentes générations.

Aux problèmes de taille liés à l'intégration d'un zoom optique à l'intérieur d'un smartphone, LG et Apple répondent donc par l'intégration de deux optiques fixes de focales différentes — les valeurs intermédiaires étant assurées par un zoom numérique.

Aux problèmes de taille liés à l'intégration d'un grand capteur à l'intérieur d'un smartphone, Huawei et Apple répondent par l'utilisation du décalage physique entre leurs deux modules photo pour calculer la distance entre l'appareil et le sujet photographié, différencier les plans qui constituent l'image et ainsi simuler un effet de profondeur de champ. Le marché entier des smartphones photo répond de plus par l'utilisation de capteurs à la définition limitée, augmentant ainsi la taille de leurs photosites et — théoriquement — leurs capacités en situation de basse luminosité.

Ces différentes réponses n'apportent pas le bond qualitatif promis par les différents constructeurs, mais de telles innovations ont le mérite de bousculer le monde de la photographie sur smartphone. La prochaine génération de terminaux haut de gamme pourrait d'ailleurs pousser l'utilisation des doubles modules photo encore plus loin et nous proposer des technologies plus abouties. Et si les astres ne nous ont donné aucun signe positif quant à la sortie d'un Panasonic CM2, nous ne désespérons pas de voir — un jour prochain, chez une marque ou une autre — apparaître un nouveau smartphone doté d'un capteur de grande taille.

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